Niagara Falls

Met de wereldberoemde watervallen trekken de Niagarawatervallen ruim 12 miljoen bezoekers per jaar, waaronder duizenden jonge paren op huwelijksreis. Een handelaar in souvenirs stimuleerde zijn zakelijke acties door een legende te verspreiden over een jonge Indiaanse, die door haar stam was geotterd aan de watervallen. Aldus werd zij de bruid van de 'mist god'. De plaats waarde Indiaanse neerkwam, kreeg de naam Bridal Veil en inmiddels zijn vele houten beeldjes van de Indiaanse bruid over de toonbank gegaan. Behalve op jonggehuwden hebben de watervallen sinds de 19e eeuw ook een enorme aantrekkingskracht gehad op waaghalzen: koorddansers staken de kloof over en in tonnen en kokers probeerde men het hoogteverschil en de stroming te overwinnen, wat slechts een enkeling levend kon navertellen.

Niagara Falls heeft een Canadese en een Amerikaanse zijde. Een brug verbindt de twee zustersteden; tussen beide watervallen ligt een eilandje. De watervallen liggen ongeveer op het middelpunt van de 56 kilometer lange rivier, die het Lake Erie met het Lake Ontario verbindt. De Niagara River verzorgt in belangrijke mate de afwatering van de bovenste Grote Meren naar het Lake Ontario. De Zuid-Nederlandse missionaris Louis Hennepin was de eerste Europeaan die de Niagarawatervallen zag (1678) en beschreef. Hij overschatte de hoogte met enige honderden meters: de Canadese zijde, de Horseshoe Fails, is 54 meter hoog, de Amerikaanse zijde 56 meter. Het meeste indruk maakt hun breedte van respectievelijk 657 en 328 meter. Bij elkaar zou de doorstroming van de watervallen ruim 3,7 miljoen liter water per seconde bedragen; waterkrachtcentrales hebben dit tot maximaal 2,8 miljoen liter teruggebracht. Om erosie van het zachte gesteente te beperken, wordt getracht het water zoveel mogelijk over de gehele cataract te verdelen.

Voor bezoekers uit noordelijke richting geeft de Floral Clock behalve de tijd ook de nabijheid van een van de wereldwonderen aan. De accurate klok is opgebouwd uit duizenden planten die van het vroege voorjaar tot de eerste vorstperiode bloeien.

Tien kilometer verder bereikt u dan de spectaculaire watervallen, die in elk jaargetijde de moeite van een bezoek waard zijn; sommige mensen geven zelfs de voorkeur aan de in de winter bevroren watermassa. Veelkleurige schijnwerpers zorgen 's avonds voor een onvergetelijk schouwspel. Het is beslist de moeite waard om de watervallen vanuit verschillende hoeken te bekijken; ook het uur van de dag kan een wisselend beeld opleveren.
Zonder een boottocht is uw bezoek aan de watervallen eigenlijk niet compleet. Kleine, stabiele boten, de Maid of the Mist genaamd, brengen u in regenkleding gehuld van de American Falls naar de Horseshoe Falls, tot zeer dicht bij de watervallen waar het gebulder en de waternevel ontzagwekkend zijn. Eveneens een fantastisch zicht op de watervallen heeft u vanaf de Table Rock Scenic Tunnels ($7). In het Table Rock House daalt u met een lift 38 meter af waarna u via een netwerk van tunnels op drie verschillende uitzichtpunten belandt. Op slechts acht meter boven het waterpeil bevindt u zich, ook hier gehuld in door de organisatie verstrekte regenjas en laarzen, op een fantastische foto- of filmlocatie. Tegenover het Table Rock House voert de Incline Railroad (75c), een kabeltramlijn, tegen de steile helling omhoog. De trams komen uit bij de ingang van de uitzichttoren van het Minolta Tower Centre. Deze toren rijst 99 meter omhoog, op 203 meter boven de basis van de watervallen. Behalve een observatieplatform zijn er restaurants, winkeltjes, een aquarium en een uitgebreide reptielententoonstelling.

Iets voorbij de Minoltatoren staat de Skylon Tower ($ 6). Deze toren, 160 meter hoog en op 244 meter boven de voet van de watervallen, heeft een roterend restaurant. Met n van de drie liften, die in een glazen kooi langs de buitenkant van de toren omhooggaan, bent u binnen een minuut op de top.

Naast de Skylon toren bevindt zich het Niagara Fails IMAX Theatre ($ 7.50), waar een opwindende film over de watervallen op een zes verdiepingen hoog scherm wordt vertoond.

Bij de Whirlpool Rapids Bridge wacht u het Great Gorge Adventure ($ 4.50), een afdaling per lift in de door de Niagara River uitgeslepen kloof. Hiervandaan heeft u een indrukwekkend zicht op het bruisende en kolkende water. En kilometer noordelijker, bij de Whirlpool, gaat de Spanish Aero Car kabelbaan ($6) over de kloof en de reusachtige draaikolk.